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Getting Better at Getting Better

May. 4, 2022

Dear DPS Community,

Today, I want to focus on three things: a question, a claim and a proposition. Before I dive into that, it seems useful to take our pulse. Perhaps you’ve noticed that DPS has been in the news lately. The purpose of this piece is not to criticize those who have an outside view of our organization. It is to share that as we are working collaboratively alongside our students, families, community, Board of Education and team members, we know it is best to keep our focus on what we are trying to accomplish — to get better at getting better. Our challenge is that there is much debate and little consensus on how to consistently achieve that.

For us, “better” means all students thrive in school and accomplish their dreams after graduation. A school district that aims to get better at getting better will have continuous improvement as its focus and priority. School-based staff in these systems align their goals and actions with District goals. They share knowledge. They help staff in other schools grow and improve.

When I look around DPS, what impresses me most is that we embrace controversy — especially if it is about a topic we ought to care about. Heck, controversy beats apathy any day. We should care deeply when the topic involves student well-being. After all, improving the quality of the learning experience for those attending public schools just makes sense. Today’s students will solve tomorrow’s challenges and power the economic engine of tomorrow’s society. A little controversy about an important topic is understandable, especially in a society that values free expression. So, we accept that.

Part One: A Question

So, the question is this. Despite our best efforts, why have performance gaps persisted for so long?

For almost 20 years, the overall achievement of DPS has trended upward. The trouble is that we have only modestly narrowed gaps between racial groups. DPS has declared itself “the Equity District” where “all students succeed”. At the same time, systemic inequities have resulted in far too few Black, brown, low-income, multilingual learners and students with disabilities succeeding at high levels. Now, due to the pandemic, and an expired Strategic Plan, these gaps have widened! So, whether we admit it or not, aspirations are not matched by the facts.

Part Two: A Claim

The claim I want to make today is that we have the power to achieve the results we desire — as long as we identify and break down the systemic barriers that are in our way.

In a world full of uncertainty, two things seem clear: the system we have is perfectly designed to get us the results we have, and the hallmark of our work — and the new Vision for the Denver Public Schools — is “Every Learner Thrives.” These simple words define why we exist as a school district.

The reference to “Every” speaks volumes. We must take action to ensure that Every Learner Thrives, regardless of circumstance. We must recognize that a healthy school system provides a pathway and support needed so every student can pursue their dreams. After all, the business we’re in is maximizing potential, not reinforcing advantage and privilege. Nonetheless, the tragic truth is that, when we don’t narrow gaps in access and opportunity, it perpetuates the advantage of some over others.

When we don’t overcome these gaps, we are contributing to an oppressive system. It is the defining characteristic of a supremacist system in a majority society. As uncomfortable as it may make some, all signs point to the fact that our forthcoming community-curated strategic plan will plainly name and address this. That is significant.

Of the many obstacles that may impede our effort to design a system that learns to get better faster, one barrier stands out. It is the reason why the late-great Dr. Sharon Bailey, author of the powerful Bailey Report, said “equity has remained elusive”. It is the reason we don’t get where we want to go. It is plainly and simply the defensive behavior of individuals and our organization. While defensive behavior manifests itself in a variety of ways, it always has two parts: the first is “deny the problem”. And, the second is “cover up the denial.”

In DPS, we typically tend to be able to find the right words to describe our work and our goals. The trouble is that, to date, we haven’t successfully “walked our talk”.

It is almost certainly the case that superintendents in all large urban school systems are called on to navigate different political agendas within their respective communities. And to be sure, every superintendent brings a particular worldview to the role. Every superintendent has a theory about what works. I have been intentional about learning from the community and tasked myself with delivering what the community wants via our next Strategic Plan that is Community-Led and District-Supported.

Erasing inequity in schools requires countering a national narrative that views difference as a deficit. This narrative sees difference as a problem to fix, not a gift to value or a possibility to explore. Effective leadership takes steps to ensure that those they serve have what they need. It not only grasps this — but also addresses this. Equal opportunity is necessary but not sufficient. Some students will need added support so they can capitalize on (and benefit from) the opportunity. Opportunity without added support is a hollow promise. Our aim should be to remove barriers, so students feel they are free to learn as they learn best. We can’t lose sight of the idea that students should be supported to pursue their dreams, whatever they are. Our collective responsibility is to see and know what students need and meet them where they are.

Students I encounter in our schools are energized when a school provides choices that prepare them to contribute in a meaningful way to making the world a more humane and just place. The students I meet and visit with are animated when they talk about school-based experiences with trusted and respected adults who help them figure out where they came from, what they can do, and who they can become.

Part Three: A Proposition

The Superintendent’s Transition Advisory Team had three working groups. One of them produced Priority Areas related to “Student Experience and Achievement”.

Included were three areas of focus. One is to “support teachers and educators through a focus on well-being, culturally and linguistically responsive and sustaining professional development and evaluation and opportunities to lead change.” Within that, there are sub-components. One says to “Address and support well-being by training on what it means to dismantle a system of oppression and a supremacist system.”

My proposition is this. This goal of closing the gaps in access, opportunity, and performance is within our reach. To do so, we must focus in a relentless way on dismantling a system of oppression and a supremacist system, and we must refrain from engaging in defensive behavior (both as individuals and as a system).

We won’t be surprised if naysayers question our efforts to reorganize central office staff. But, if they agree it is time to move beyond defensive routines (denial and cover-up) and deposit supremacist structures in the dustbin, then we welcome them as fellow travelers on this journey. To be clear, it is not solely about the central office. There are glaring issues in our school ecosystem — how we group schools, support schools, and students. We need to address all of these as we face the needed changes in our school district. Our scholars, families, and community members are counting on us to do so. I hope that others in our community will join in supporting DPS efforts to do what is needed to eliminate gaps that perpetuate the advantage of some over others.

In collaboration,

Dr. Alex Marrero

Mejorando para ser mejores

Hoy quiero centrarme en tres cosas: una pregunta, una declaración y una propuesta. Antes de adentrarme en ello, parece útil ver dónde nos encontramos. Quizás hayan observado que las Escuelas Públicas de Denver han salido en las noticias últimamente. El motivo de este artículo no es criticar a los que tienen un punto de vista ajeno a nuestra organización, sino compartir que, a medida que trabajamos de forma colaborativa junto a nuestros estudiantes, familias, comunidad, el Consejo de Educación y los integrantes del equipo, sabemos que lo mejor es enfocarnos en lo que estamos tratando de conseguir: mejorar para ser mejores. Nuestro reto es que hay mucho debate y poco consenso sobre cómo conseguirlo.

Para nosotros, “mejorar” significa que los estudiantes se destacan en la escuela y alcanzan sus sueños después de graduarse. Un distrito escolar que pretende mejorar para ser mejores mejorará constantemente su enfoque y prioridad. El personal de las escuelas en estos sistemas adapta sus metas y acciones a las metas del Distrito. Comparten conocimientos. Ayudan al personal de otras escuelas para que crezcan y mejoren.

Cuando echo un vistazo a las Escuelas Públicas de Denver, lo que más me impresiona es que admitimos la polémica, sobre todo si se trata de un tema que nos importa. Es más, la polémica es siempre mejor que la apatía. Debería importarnos enormemente cuando el tema gira en torno al bienestar de los estudiantes. Después de todo, tiene sentido mejorar la calidad de la experiencia de aprendizaje para aquellos que asisten a las escuelas públicas. Los estudiantes del presente resolverán los retos del futuro e impulsarán el motor económico de la sociedad futura. Cierta polémica en torno a un tema importante es comprensible, sobre todo en una sociedad que valora la libertad de expresión. Así que eso lo aceptamos.

Primera parte: una pregunta

Entonces, esta es la pregunta: a pesar de nuestros mejores esfuerzos, ¿por qué han persistido las diferencias de rendimiento durante tanto tiempo?

Durante casi veinte años, los logros generales de las Escuelas Públicas de Denver han mantenido una tendencia positiva. El problema es que apenas hemos cerrado las diferencias entre distintos grupos raciales. Las Escuelas Públicas de Denver se han manifestado como “el Distrito de la equidad” donde se garantiza el “éxito de todos los estudiantes”. Al mismo tiempo, las desigualdades sistemáticas han ocasionado que muy pocos aprendices negros, de color, de bajos ingresos y multilingües, así como los estudiantes con discapacidades hayan alcanzado el éxito a alto nivel. Ahora, debido a la pandemia y a un Plan Estratégico vencido, estas diferencias se han ensanchado. Por tanto, queramos admitirlo o no, las aspiraciones no se han ajustado a los hechos.

Segunda parte: una declaración

La declaración que quiero hacer hoy es que tenemos el poder de lograr estos resultados si así lo deseamos, siempre y cuando identifiquemos y eliminemos las barreras sistemáticas que enfrentamos.

En un mundo lleno de incertidumbre, dos cosas parecen claras: el sistema con el que contamos está perfectamente diseñado para darnos los resultados que tenemos y el sello distintivo de nuestra labor, y la nueva visión para las Escuelas Públicas de Denver, es que “cada estudiante prospere”. Estas simples palabras definen la razón de nuestra existencia como distrito escolar.

La referencia a “cada” lo dice todo. Debemos tomar medidas para garantizar que cada estudiante prospere, independientemente de las circunstancias. Debemos reconocer que un sistema escolar saludable provee un camino y un apoyo necesarios para que cada estudiante pueda perseguir sus sueños. Después de todo, la industria en la que nos encontramos es maximizar el potencial, no fortalecer la ventaja y el privilegio. No obstante, la cruda verdad es que, cuando no reducimos las diferencias en torno al acceso y a la oportunidad, perdura la ventaja de unos sobre los otros.

Cuando no superamos estas diferencias, contribuimos a un sistema opresor. Es la característica determinante de un sistema supremacista en una sociedad mayoritaria. Aunque puede incomodar bastante a algunos, todas las señales apuntan al hecho de que nuestro próximo plan estratégico dirigido por la comunidad claramente nombrará y abordará esto. Eso es significativo.

De los muchos obstáculos que pueden impedir nuestro esfuerzo para diseñar un sistema que aprende a mejorar más rápido, una barrera sobresale. Es el motivo por el cual la maravillosa y ya fallecida Dra. Sharon Bailey, autora del impactante Informe de Bailey expresó que la “equidad ha permanecido escurridiza”. Es el motivo por el cual no llegamos donde queremos. Es simple y llanamente el comportamiento defensivo de las personas y de nuestra organización. Aunque el comportamiento defensivo se manifiesta por sí mismo de distintas maneras, siempre tiene dos partes: la primera es “no reconocer el problema”. Y la segunda es “encubrir el hecho de no reconocerlo”.

En las Escuelas Públicas de Denver, tendemos a encontrar las palabras adecuadas para describir nuestro trabajo y nuestras metas.  El problema es que, hasta la fecha, no hemos hecho lo que predicamos. 

Casi con toda certeza los superintendentes de todos los grandes sistemas escolares urbanos han sido llamados para navegar las distintas agendas políticas dentro de sus respectivas comunidades. Y para estar seguros, cada superintendente aporta una visión particular del mundo a su función. Cada superintendente tiene una teoría de lo que funciona. Ha sido mi intención aprender de la comunidad y encargarme a mí mismo lograr lo que la comunidad desea mediante nuestro próximo Plan estratégico, dirigido por la comunidad y respaldado por el Distrito.

Eliminar las desigualdades en las escuelas precisa oponerse a una narrativa nacional que considera las diferencias como un déficit. Esta narrativa considera las diferencias como un problema que arreglar, no un don que valorar o una posibilidad que explorar. Un liderazgo eficaz da los pasos para garantizar que todas las personas a las que servimos disponen de lo que necesitan. No solo lo entiende, sino que además lo aborda. La igualdad de oportunidades es necesaria, pero no suficiente. Algunos estudiantes necesitarán apoyos adicionales para capitalizar (y aprovechar) las oportunidades. Las oportunidades sin apoyos adicionales es una promesa vacía. Nuestra meta debería ser eliminar las barreras para que los estudiantes puedan aprender libremente de la manera que aprenden mejor. No podemos perder de vista la idea de que los estudiantes deberían recibir apoyos para alcanzar sus sueños, sean cuales sean. Nuestra responsabilidad colectiva es ver y saber qué necesitan los estudiantes y reconocer dónde están.  

Los estudiantes que encuentro en las escuelas se sienten vigorizados cuando la escuela provee opciones que los preparan para contribuir de una forma significativa para hacer del mundo un lugar más humano y justo. Los estudiantes que conozco y con los que me reúno se estimulan cuando hablan de las experiencias escolares con adultos de confianza y a los que respetan, y que les ayudan a entender de dónde vienen, qué pueden hacer y en quién pueden convertirse. 

Tercera parte: una propuesta

El equipo asesor para la transición del superintendente contaba con tres grupos de trabajo. Uno de ellos elaboró áreas prioritarias relacionadas con la “experiencia y logros estudiantiles”. 

Incluía tres áreas de enfoque. Una es “apoyar a los maestros y educadores a través de un enfoque en el bienestar, un desarrollo profesional y una evaluación sostenible y sensible desde el punto de vista cultural y lingüístico, y oportunidades para liderar el cambio”. Dentro de ella, hay tres subcomponentes. Uno hace referencia a “abordar y apoyar el bienestar al capacitar sobre lo que significa el desmantelamiento de un sistema opresor y un sistema supremacista”.

Esta es mi propuesta. Esta meta de eliminar las diferencias en cuanto al acceso, a las oportunidades y al rendimiento está dentro de nuestro alcance. A fin de lograrlo, debemos centrarnos de una forma implacable en desmantelar un sistema opresor y un sistema supremacista, y debemos abstenernos de participar en un comportamiento defensivo (tanto como personas como sistema).

No nos sorprenderá si los negacionistas cuestionan nuestros esfuerzos para reorganizar al personal de la oficina central. Pero, si están de acuerdo, llegó el momento de ir más allá de las rutinas defensivas (negación y encubrimiento) y tirar las estructuras supremacistas a la basura; luego les daremos la bienvenida como compañeros de viaje. Para ser claro, no se trata únicamente de la oficina central. Hay asuntos evidentes en nuestro ecosistema escolar, cómo agrupamos a las escuelas y cómo apoyamos a las escuelas y a los estudiantes. Debemos abordar todo esto a medida que enfrentamos cambios necesarios en nuestro distrito escolar. Nuestros estudiantes, familias e integrantes de la comunidad cuentan con nosotros para hacerlo. Espero que los demás integrantes de la comunidad se unan para apoyar los esfuerzos de las Escuelas Públicas de Denver para hacer lo necesario a fin de eliminar las diferencias que prolongan las ventajas de unos sobre otros.