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UPDATE: Statement on East HS Investigation (Video)

Aug. 25, 2017

Above, click to watch Superintendent Boasberg’s live press conference.

DPS Superintendent Tom Boasberg made the following statement Friday, Aug. 25, 2017, regarding the East High School investigation (please scroll down to see statement in Spanish):

“Good evening and thank you all for coming out tonight. I want to update you on the situation at East High School.

First, I very much want to say thank you to the teachers, the counselors and the staff at East High School, and the entire East community, for the way the community has come together over the last several days to face a very challenging situation.

Yesterday, our counselors brought the young women from the East cheer team together and spent the better part of the day with them to help them heal, to help them come together as a team and to address any concerns or fears or questions or issues that they have. This is our first and foremost duty, to make sure that our students are safe and being supported during this very difficult time.

I am grateful to the entire East community for putting the needs of our kids front and center.

I also want to talk for a moment about the timeline of events that occurred leading to today, to the best of my knowledge. As you know, there is an investigation underway and we are learning new things every day. I talk to you today with the understanding and the reality that in the course of an investigation we will learn new things. So what I am stating is to the best of my knowledge today.

This is my understanding of the events that transpired: At a cheer camp at East High School in the second week of June, at least some members of the cheer team were subjected to a technique known as “forced splits.” This was captured on video.

I want to be very clear that this technique is dangerous and unacceptable. We do not permit forced splits or any practice or any technique that puts the physical safety or emotional well-being of any of our kids at risk.

On Thursday, June 15, the mother of one of the young women on the cheer team sent a letter to the athletic director at East that raised her deep concerns about the use of forced splits. This communication included at least one of the videos that some of you have now seen. Immediately afterwards, the next morning, the East principal, athletic director and an assistant principal met with the young woman, her parents and the cheer coaches to discuss the concerns that the mother had raised. At that meeting, the school leadership team believed that they had addressed and resolved the parents’ and student’s concerns. It is now clear they had not.

It is also clear that the decision made at that time not to terminate the employment of cheer coach Mr. Ozell Williams was wrong. What is shown in the videos is extraordinarily distressing. At that time, the decision should have been made to terminate the employment of Coach Williams and, I believe, to report what was observed on the video to the police.

This week, on Tuesday afternoon, we received a CORA (Colorado Open Records Act) request from the media that requested information about the cheer coach, including any letters from cheer parents and any videos. Up until that time, neither I nor any member of my senior team was aware of the existence of the videos or the practice of forced splits. We received the videos late Tuesday night and on Wednesday morning, immediately began our investigation. At the same time, Denver Police informed us on Wednesday morning that they were initiating an investigation, based on a complaint made to Denver Human Services about forced splits at the cheer team practice.

Our standard practice with the Denver Police is that, when they launch a criminal investigation, we collaborate very closely with them and allow them to take the lead because of the possibility of criminal prosecution. Our collaborative practice has been that they interview individuals related to the case first and while they are doing their investigation, we do not release information or perform our own interviews. When we began working with the Denver Police on Wednesday, we made the decision to place five DPS employees on leave. We believed this was necessary to protect the well-being of students on the cheer team and to conduct a fair and thorough investigation of what had transpired.

That brings us to today. Having now worked closely with police over the last two days and looked closely at the evidence that has been gathered, we have made the decision today to terminate the employment of the coach of the cheer squad, Mr. Ozell Williams. He is no longer an employee of the Denver Public Schools. We have also made the decision to employ an outside law firm – Davis, Graham & Stubbs – to perform an independent investigation of exactly who knew what when, both at the school and at the district level, with regard to the practice of forced splits on the cheer team, the safety of the students and the concerns of the parents. We will ensure the investigation is conducted thoroughly and fairly, and we pledge to make the results of the investigation public.

Consistent with our shared core value of accountability in the Denver Public Schools, all our employees are accountable for their actions and will be held accountable for them.

On a personal note, as hard as it was, I have watched all of the videos. And as a superintendent, and as a father, and as an athlete, they are deeply disturbing. What happened was wrong. Under no circumstances should a young person be in a situation where they are suffering physical or emotional harm. Under no circumstances should a young person be forced to continue any activity beyond the point where they have expressed their desire to stop.

I appreciate that our athletes push themselves hard to fulfill their potential and our coaches play a critical role in this. But that is not what this is about. This was way beyond that line.

I want to say this as clearly as I can. We were wrong not to have taken certain actions in June and we are doing everything in our power to ensure the safety and well-being of every one of our students.

Thank you. I’ll take your questions. Please understand that there may be some questions I may not be able to answer because of the ongoing investigation. I will answer what I can, to the extent that I can. And again, I want to stress, when the independent investigation is complete, we will make the results of that investigation public. Finally, I would request to you to please respect the privacy of the minors captured in the videos who have not given their consent to have their faces or identities revealed.”

Read the Denver Board of Education’s statement Aug. 24.

See Superintendent Boasberg’s initial statement Aug. 23 and update Aug. 24.


Tom Boasberg, superintendente de DPS, hizo el siguiente anuncio el viernes, 25 de agosto de 2017 sobre la investigación en la Escuela Preparatoria East:

“Primeramente, quiero agradecer a los maestros, orientadores y miembros del personal de East, a toda la comunidad de East y al equipo de DPS por la manera en que la comunidad se ha unido durante los últimos días para enfrentar una situación bastante difícil. Agradezco a todos por dar total prioridad a las necesidades de nuestros estudiantes.

Ayer, nuestros orientadores se reunieron con las jóvenes del equipo de porristas de East y pasaron gran parte del día con ellas para ayudarlas a superar la experiencia y a unirse como equipo, y para abordar cualquier inquietud y problema que tuvieran. Esa es nuestra principal y más importante responsabilidad, asegurarnos de que nuestros estudiantes reciban apoyo durante estos difíciles momentos.

También quiero actualizarlos con respecto a la cronología de los acontecimientos hasta el día de hoy, según mi conocimiento. Como saben, se está conduciendo una investigación y cada día obtenemos más información. Hoy, hacemos esta actualización bajo el entendimiento de que la realidad es que, durante el curso de la investigación, nos enteraremos de nuevos hechos. La información que doy se refiere a los hechos de los que tengo conocimiento hasta este momento.

Esta es la manera en que, según mi entender, sucedieron los hechos: la segunda semana de junio, en el campamento de verano para porristas de la Escuela Preparatoria East, al menos algunos miembros del equipo de porristas fueron sometidos a una técnica conocida como “abrirse de piernas por la fuerza”. Esta actividad fue grabada en video.

Quiero ser muy claro al expresar que esta técnica es peligrosa e inaceptable. No permitimos que se obligue a nadie a abrirse de piernas ni ninguna práctica o técnica que ponga en riesgo la salud física o emocional de nuestros estudiantes.

El jueves, 15 de junio, la madre de una de las jóvenes del equipo de porristas envió una carta al director deportivo de East en donde manifestaba su profunda inquietud con respecto a la manera en que se forzaba a las estudiantes a abrirse de piernas. Esta comunicación incluyó al menos uno de los videos que algunos de ustedes ya han visto. Inmediatamente, a la mañana siguiente, el director de East, el director deportivo y un subdirector se reunieron con la estudiante, sus padres y los entrenadores de porristas para hablar sobre las inquietudes de la madre. En dicha reunión, el equipo de liderazgo escolar pensó que habían abordado y resuelto las inquietudes de los padres y la estudiante. Hoy tenemos claro que no fue así.

También está claro que la decisión que se tomó en aquel momento, de no despedir al Sr. Ozell Williams, entrenador de porristas de East, fue incorrecta. El contenido de los videos es profundamente angustiante. En aquel momento, se debió haber tomado la decisión de despedir al entrenador y, según creo, de reportar el contenido del video a la policía.

Esta semana, el martes en la tarde, recibimos de los medios de comunicación una solicitud de información sobre el entrenador de porristas, incluyendo las cartas de los padres y los videos. Hasta ese entonces, ni mi equipo sénior de liderazgo ni yo sabíamos nada acerca de la existencia de los videos ni de la práctica de abrirse de piernas por la fuerza. Recibimos los videos la noche del martes e inmediatamente, el miércoles en la mañana, iniciamos nuestra investigación. Al mismo tiempo, la mañana del miércoles, el Departamento de Policía de Denver nos informó que iban a iniciar la investigación de una queja presentada ante el Departamento de Servicios Humanos de Denver relacionada con la práctica de forzar a las porristas a abrirse de piernas.

Nuestra práctica habitual con la policía de Denver es que, cuando abren una investigación penal, colaboramos estrechamente con ellos y dejamos que asuman el mando porque existe la posibilidad de que se inicie un procesamiento penal. Nuestra práctica colaborativa consiste en que entrevisten a las personas involucradas en el caso y, mientras la investigación esté en curso, no compartimos información ni interrogamos a nadie.

El miércoles, cuando comenzamos a trabajar con el Departamento de Policía de Denver, también tomamos la decisión de otorgar una licencia de ausencia a cinco personas. Pensamos que fue necesario hacerlo para proteger el bienestar de las integrantes del equipo de porristas y para llevar a cabo una investigación justa y exhaustiva de lo sucedido.

Eso es lo que había sucedido hasta ayer. Hoy, luego de haber trabajado estrechamente con la policía durante los últimos dos días y analizado a fondo la evidencia recopilada, hemos tomado la decisión de despedir al Sr. Ozell Williams, entrenador del equipo de porristas. Ya no es empleado de DPS.

También hemos tomado la decisión de contratar a un bufete externo de abogados, Davis, Graham & Stubbs, para que investigue exactamente quiénes obtuvieron información, cuándo la obtuvieron y qué tipo de información recibieron, tanto a nivel de la escuela como del Distrito, con respecto a la práctica de forzar a las integrantes del equipo de porristas a abrirse de piernas, a la seguridad de las estudiantes y las inquietudes de los padres. Nos aseguraremos de que la investigación se conduzca a fondo y de manera justa, y nos comprometemos a publicar los resultados.

Acorde con el valor fundamental compartido de Responsabilidad de las Escuelas Públicas de Denver, todos los empleados son responsables de sus actos y deberán rendir cuentas al respecto.
A título personal, fue muy difícil para mí, pero vi todos los videos. Como superintendente, como padre y como deportista, los videos me afectaron profundamente. Lo que sucedió estuvo muy mal. Bajo ninguna circunstancia se debe permitir que los jóvenes se encuentren en situaciones en las que sufran daños físicos o emocionales. Bajo ninguna circunstancia se debe forzar a los jóvenes a participar en una actividad cuando ya han manifestado su deseo de no continuar.

Entiendo el hecho de que nuestros deportistas se esfuerzan por logar su máximo potencial y sé que los entrenadores juegan un papel crucial en dicho esfuerzo. Pero esta situación no tiene nada que ver con eso. Esto cruzó los límites de lo correcto.

Quiero expresarme lo más claramente posible: estuvo mal que no hayamos tomado medidas en junio y estamos haciendo todo lo posible para garantizar la seguridad y bienestar de cada uno de nuestros estudiantes.

Reitero que tenemos el compromiso de publicar los resultados de nuestra investigación independiente tan pronto y como estén disponibles. Por ahora, continuaremos compartiendo información con ustedes tan pronto y según podamos.