Board of Education Statement on ‘Learning Pods’ and Their Impact on the Community

Aug. 13, 2020

The Denver Public Schools Board of Education has been working tirelessly for students during these challenging times. We are committed to doing our best to minimize lost instruction as we navigate remote learning and eventually transition back to in-person classrooms when it is safe for students and employees.

We are all in this together, and we must work to assure no student is left behind. In recent weeks, discussions have surfaced on creating well-meaning “pandemic pods” and “micro-schools” that un-enroll children and hire private teachers. We want to strongly encourage our families to keep the connection they have to their school and educators. Families who are not comfortable with sending their students for in-person learning when it is available are encouraged to enroll in our DPS Virtual Program. That will keep them enrolled in their current school and connected to the educators who know their learning and support needs. And in most cases, the Virtual Program will be taught by teachers from their school.

It’s also important to recognize the impact of unenrolling children from their school and/or hiring private teachers. We are deeply concerned about the pods’ long-term negative implications for public education and social justice.

We know that Denver has a history of school segregation brought on by the white flight and more affluent families from the district. While today our student body is as diverse as ever, our schools and communities suffer from segregation. We fear that further flight will exacerbate academic and opportunity gaps among our children. There are approximately 92,000 DPS students. Sixty-three percent (63%) of students qualify for free-and-reduced price lunches. Twenty-five percent (25%) of students identify as white. Twelve percent (12%) receive Special Education services. Thirty-six percent (36%) of students receive English Language Acquisition services. It is commendable that some pod organizers are looking to create diversity and equity within their pod, but many will find this difficult due to decades of racist residential zoning policies that have created segregated neighborhoods throughout Denver. For pods to reflect the demographics of the district, there must be three students-of-color for every one white student, two students who qualify for free-and-reduced price lunch for everyone who does not, at least one student who receives Special Education services and at least one student who receives English Language Acquisition services.

We all want students back with their teachers once it is considered safe for small classes of students to return to buildings. We will be prioritizing students with the highest needs and those for whom remote learning is not feasible. This is for the greater good and most equitable for the most impacted families.

Here is what you can do to support DPS and public education during the pandemic:

  1. Stay enrolled in your school! This keeps the connection with the educators who know your student, and it helps ensure our schools have the desperately needed resources to meet the needs of our students and community. The State of Colorado funds the district based on Per-Pupil Revenue. For every student who unenrolls, the district loses approximately $10,600. The district is already slated to lose $65 million due to COVID-19. By not enrolling your children, class-sizes will grow and teacher positions could be eliminated due to the loss in funding. It’s an opportunity to support our whole community by keeping people employed who also know what they’re doing. You may also forfeit your child’s seat at the school. It is critical that you enroll your child. 
  2. Consider the equity implications of creating or joining pandemic pods or micro-schools. If you choose to participate in a pod, please do not hire DPS teachers, paraprofessionals or special service providers for assistance in teaching and learning. This puts educators in uncomfortable positions, jeopardizes their employment, creates undue liability and pulls them away from students that need them most. School leaders cannot provide class lists due to privacy. The Family and Community Engagement Department (FACE) of the district is working to leverage our volunteers program as well as other FACE resources to be able to support teachers, classes, and students with academic tutoring and parent training. A series of training videos will also be available that offer important strategies to support one’s student(s) learning whether online or in person.
  3. Follow state health department guidelines to keep children and adults safe to minimize the risk of spreading the virus within a pod so as to not delay the start of in-person instruction. 
  4. Reject the notion of school vouchers and stipends that further siphon funds from public education.
  5. If you do organize a pod, please confirm the safety of all children within the pod. Ask if guns exist in the house and if they are stored safely. All alcohol and prescription drugs must be locked away. Know what adults will be present with children at all times and suggest that those complete a background check. Make sure adults have taken mandatory reporter training for signs of abuse and are trained in signs of suicide.
  6. Ask your employer to provide leniency on work schedules and compensation during periods of remote learning.
  7. Please have your children use computers you own during remote learning if possible. This allows the district to prioritize distribution to students that don’t have access to computers.
  8. We ask for your support in helping us push for equity in these uncertain times, and that you support the district in prioritizing students with the highest needs when we transition back to in-person learning.

Getting schools to a safe reopening has more to do with what takes place outside of schools than inside schools. The Board of Education is not willing to put teachers, paraprofessionals, support professionals, or families and students in unsafe conditions. Please be part of the solution by wearing a mask, social distance and wash your hands frequently. Be safe and please contact us with any other concerns. Together we will do everything possible to ensure that students will be able to learn virtually until in-person learning is safe for everyone.

We ask for your support and patience during these uncertain times. Thank you.

President, Dr. Carrie A. Olson
Vice President, Jennifer Bacon
Secretary, Tay Anderson
Treasurer, Angela Cobián
Director, Dr. Barbara O’Brien
Director, Scott Baldermann
Director, Rev. Brad Laurvick

El Consejo de Educación de las Escuelas Públicas de Denver ha trabajado sin descanso en beneficio de los estudiantes durante estos difíciles momentos. Hemos asumido el compromiso de esforzarnos al máximo para reducir la pérdida de instrucción durante el aprendizaje a distancia y, con el tiempo, realizar la transición a los salones de clases para impartir un aprendizaje presencial cuando sea seguro para los estudiantes y empleados.

Estamos todos en el mismo barco y debemos seguir trabajando para garantizar que ningún estudiante se quede rezagado. Durante las últimas semanas, han surgido conversaciones bienintencionadas sobre la creación de “grupos de aprendizaje” y “microescuelas” que implican dar de baja a los niños y contratar a maestros privados. Deseamos recomendar encarecidamente a nuestras familias que mantengan la conexión actual con sus escuelas y maestros. Se recomienda que las familias inscriban a sus hijos en el programa virtual de DPS si no se sienten cómodas a la hora de enviar a sus estudiantes a la escuela para que reciban un aprendizaje presencial una vez que esté disponible. Esto les permitirá permanecer inscritos en su escuela actual y mantener su conexión con los maestros familiarizados con su aprendizaje y necesidades de apoyo. Y, en la mayoría de los casos, los maestros de su escuela enseñarán en el programa virtual.

Cabe también reconocer el impacto que dar de baja a los niños de sus escuelas y/o contratar a maestros privados. Estamos sumamente preocupados ante las implicaciones negativas que los grupos de aprendizaje pueden tener a largo plazo en la educación pública y en la justicia social.

Sabemos que Denver cuenta con un pasado de segregación escolar ocasionado por el éxodo blanco y las familias más pudientes del Distrito. Aunque hoy en día nuestro alumnado es más diverso que nunca, nuestras escuelas y comunidades son objeto de una segregación. Tememos que un mayor éxodo exacerbará las diferencias académicas y de oportunidades entre nuestros niños. DPS tiene aproximadamente 92,000 estudiantes. Un sesenta y seis por ciento (63 %) de estudiantes reúnen los requisitos para recibir almuerzos gratis o a precio reducido. Un veinticinco por ciento (25 %) de estudiantes se identifican como blancos. Un doce por ciento (12 %) recibe servicios de educación especial. Un treinta y seis por ciento (36 %) de estudiantes reciben servicios de adquisición del idioma inglés. Es admirable que los organizadores de algunos grupos de aprendizaje estén tratando de que su grupo sea diverso y equitativo; sin embargo, algunos verán que resulta difícil debido a las normas de zonificación residencial racistas que, durante décadas, han segregado vecindarios en toda la ciudad de Denver. Para que los grupos de aprendizaje reflejen los rasgos demográficos del Distrito, debe haber tres estudiantes de color por cada alumno blanco, dos estudiantes que sean elegibles para recibir almuerzos gratis o a precio reducido por cada alumno que no lo sea, al menos un estudiante que reciba servicios de educación especial y al menos un alumno que reciba servicios de adquisición del idioma inglés.

Todos queremos que los estudiantes estén de vuelta con sus maestros una vez que sea seguro el regreso a los centros con un número reducido de estudiantes. Daremos prioridad a los estudiantes con mayores necesidades y a aquellos para quienes el aprendizaje a distancia no sea viable. Esto es por el bien mayor y lo más equitativo para la mayoría de familias afectadas

Esto es lo que pueden hacer para apoyar a DPS y la educación pública durante la pandemia:

  1. No retiren la inscripción de sus hijos en la escuela. Esto permite la conexión con los maestros que conocen a sus hijos y contribuye a que nuestras escuelas tengan los recursos que tanto necesitan para satisfacer las necesidades de nuestros estudiantes y de nuestra comunidad. El financiamiento del Distrito depende de los ingresos por alumno otorgados por el Estado de Colorado. Por cada estudiante que se da de baja, el Distrito pierde aproximadamente $10,600. Ya está previsto que el Distrito pierda $65 millones debido al COVID-19. Al no inscribir a sus hijos, aumentará el número de estudiantes por salón y podrían eliminarse puestos docentes por la falta de financiamiento. Se trata de una oportunidad para apoyar a toda la comunidad al garantizar el empleo de personas que también saben lo que hacen. Es posible que pierdan también el cupo de su hijo en la escuela. Es crucial que inscriban a su hijo.
  2. Consideren las implicaciones en torno a la equidad que tiene la creación o participación en grupos de aprendizaje o microescuelas. Si optan por participar en un grupo de aprendizaje, les pedimos que no contraten a maestros, auxiliares de maestros o proveedores de servicios especiales de DPS para que los ayuden en la enseñanza y en el aprendizaje. Esto pone a los educadores en una situación incómoda, compromete su empleo, crea una responsabilidad indebida y los aleja de los estudiantes que más los necesitan. Los líderes escolares no pueden proveer listados de clase por razones de privacidad. El Departamento de Enlaces Familiares y Comunitarios (FACE, por su sigla en inglés) del Distrito está trabajando para aprovechar el programa de voluntariado, así como también otros recursos de FACE con el fin de ofrecer apoyos a los maestros, clases y estudiantes mediante tutorías académicas y capacitaciones de los padres. También estarán disponibles una serie de videos que ofrecen estrategias importantes para apoyar el aprendizaje de sus estudiantes, ya sea en línea o de forma presencial.
  3. Sigan las directrices del Departamento de Salud para garantizar la seguridad de los niños y adultos a fin de minimizar el riesgo de transmitir el virus en un grupo de aprendizaje y, de este modo, no retrasar el inicio de la instrucción presencial.
  4. Rechacen la opción de recibir vales o estipendios escolares que desvíen fondos de la educación pública.
  5. Si organizan un grupo de aprendizaje, corroboren la seguridad de todos los niños del grupo. Pregunten si hay armas en el hogar y si se guardan de forma segura. Todas las bebidas alcohólicas y medicamentos recetados deben estar cerrados con llave. Averigüen qué adultos estarán con los niños en todo momento y sugiéranles que se sometan a una investigación de antecedentes penales. Asegúrense de que todos los adultos hayan realizado la capacitación para generar informes preceptivos ante las señales de abuso y estén capacitados para percibir las señales de suicidio.
  6. Soliciten a sus empleadores que sean indulgentes con respecto a sus horarios y compensación laborales durante los períodos de aprendizaje a distancia.
  7. De ser posible, permita que sus hijos utilicen sus propias computadoras durante el aprendizaje a distancia. Esto facilita que el Distrito priorice la distribución de computadoras a los estudiantes que no tienen acceso a ellas.
  8. Les pedimos que nos apoyen a la hora de impulsar la equidad durante estos momentos inciertos y que apoyen al Distrito a la hora de dar prioridad a los estudiantes con mayores necesidades una vez que realicemos la transición al aprendizaje presencial.

Lograr que las escuelas vuelvan a abrir sus puertas de forma segura tiene que ver más con lo que acontece fuera que dentro de los centros escolares. El Consejo de Educación no está dispuesto a que los maestros, auxiliares de maestro, profesionales de apoyo o las familias y estudiantes trabajen en condiciones que no sean seguras. Les pedimos que sean parte de la solución al ponerse un tapabocas, guardar la distancia social y lavarse las manos con frecuencia. Manténgase seguros y no duden en contactarnos si tienen alguna otra inquietud. Juntos haremos todo lo posible para garantizar que los estudiantes puedan aprender de forma virtual hasta que el aprendizaje presencial sea seguro para todos.

Rogamos su apoyo y paciencia durante estos momentos de incertidumbre. Gracias.

Presidenta, Dra. Carrie A. Olson
Vicepresidenta, Jennifer Bacon
Secretario, Tay Anderson
Tesorera, Angela Cobián
Directora, Dra. Barbara O’Brien
Director, Scott Baldermann
Director, Rev. Brad Laurvick